Charles Lyell

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Blue-circle-target.png Principe de géologie

  • Le frontispice des Principes de géologie de Lyell montrait le temple de Sérapis en Italie. Au sommet des piliers en pierre se trouvaient des bandes sombres, faites de trous percés de mollusques. Lyell a montré l'image pour faire un point: les piliers avaient été construits au-dessus du sol, plus tard submergés sous l'eau et finalement levés au-dessus du niveau de la mer. Compte tenu de ces changements survenus au cours de l'histoire, les mêmes processus géologiques pouvaient, à l'époque préhistorique, construire des montagnes, des vallées, des canyons et toutes les autres caractéristiques que nous voyons aujourd'hui. En fait, Lyell a consacré les deux premiers de ses trois volumes de principes de géologie aux effets des processus naturels se produisant au cours de l'histoire humaine enregistrée.
  • Avec Constant Prévost, il entame sa première étude scientifique: le Tertiaire du Bassin parisien. Cuvier avait commencé à analyser ces formations quelques années auparavant et était particulièrement impressionné par l'alternance des niveaux, dont la faune et la composition démontraient que certains avaient été déposés en milieu marin (calcaire fossilifère), tandis que d'autres avaient été déposés en milieu continental , principalement lacustre comme les gypses de Montmartre. Il a interprété cela comme le résultat d'une série de catastrophes qui avaient produit une élévation soudaine et répétée du niveau de la mer, suivie par des élévations tout aussi violentes des fonds marins, s'élevant à nouveau au-dessus du niveau de l'océan.


Blue-circle-target.png Emergence de l'actualisme

  • Constant Prévost a découvert que la faune marine et continentale apparaissent ensemble dans les couches de base des gypses de Montmartre. Cela a démontré qu'ils vivaient ensemble plus ou moins en même temps et que les changements n'auraient donc pas pu être aussi soudains ou «catastrophiques». Cette idée n'avait aucune chance d'être acceptée par la communauté scientifique, car elle n'était pas en accord avec les théories du grand maître: Cuvier. Lorsque Lyell a étudié ces matériaux avec Prévost, il se souvient sans aucun doute de ses observations des estuaires britanniques de la côte ouest et de l'interaction qui s'y produit entre les eaux fluviales et marines. Il a confirmé les conclusions de son ami qu'il n'était pas nécessaire d'expliquer les étapes successives de la sédimentation marine et continentale par l'existence de «catastrophes anciennes». Légers changements dans le niveau de la mer ou dans la barrière qui limite les lagunes côtières, processus qui sont fréquemment en action maintenant, suffisent à expliquer les étapes successives de la sédimentation marine et continentale. Cette affirmation a été le point de départ de la grande contribution de Lyell à la science de la géologie: Le principe de l'actualisme.


Blue-circle-target.png Important travail de Lyell

  • Le premier important travail scientifique réalisé par Lyell en 1823 fut l'étude du Tertiaire du Bassin parisien, en collaboration avec C. Prévost (1787–1856), géologue français. Cette étude, complétée par les observations du Tertiaire du Sud de la France et de l'Italie faites en 1828 et 1829, et l'analyse paléontologique réalisée par Deshayes (1795-1875) lui ont permis de définir et de caractériser l'Éocène, le Miocène et le Pliocène, qui n'aurait pas été possible sans les travaux antérieurs de Cuvier. Mais, en même temps, Lyell et Prévost ont pu démontrer que la limite entre les trois unités ne correspondait pas aux «catastrophes» prônées par l'illustre maître, mais plutôt à un changement progressif de l'environnement sédimentaire. Début 1828, il voit la carte géologique des volcans d'Auvergne publiée par N. Desmarest et était fasciné par sa qualité et par la relation qu'il décrivait entre les coulées de lave, les cônes volcaniques et la morphologie des vallées.
  • Ces travaux ont marqué le début d'un long voyage (mai 1828-février 1829) en France et en Italie qui aurait précédé la publication du premier volume des Principes de géologie.Influencé par ce contexte et cette expérience scientifiques et culturels, Lyell a établi la méthode scientifique en géologie, différente de celle de la physique ou de la chimie, qui cherche à prouver les théories et les hypothèses de travail par l'observation de la réalité et des expériences chaque fois que possible, en invoquant plutôt des `` catastrophes «causes» qui ne peuvent être observées ou soumises à des critères de validation. Il a appliqué le principe newtonien selon lequel les lois naturelles sont restées constantes à travers le temps. Cette `` vérité invariable nous permet d'expliquer les processus géologiques du passé qui se manifestent à travers les caractéristiques des matériaux d'autres époques géologiques et, en analysant les processus qui agissent aujourd'hui, nous pouvons révéler l'histoire de la Terre. Tel est le sens fondamental de l'uniformitarisme ou de l'actualisme, tel que proposé par Lyell.


Blue-circle-target.png Actualisme, uniformisme, uniformitarisme

  • Lyell n'a jamais utilisé aucun de ces trois mots, ils n'apparaissent dans aucun de ses livres ou autres publications; ils lui ont ensuite été attribués par d'autres commentateurs, tout en défendant ou en rejetant ses théories. Il est important de se rappeler que si les géologues anglophones utilisent toujours le terme d'uniformisme ou d'uniformitarisme, les considérant comme pratiquement équivalents, les Européens continentaux (comme les Britanniques se réfèrent au français, à l'allemand et à l'espagnol par exemple) utilisent le terme d'actualisme. , 'aktualismus' ou 'actualismo'. En effet, en anglais, l'adjectif «actuel» a une signification différente du même mot dans les langues romanes, où il peut être traduit par «actuel» ou «présent». En anglais, «réel» signifie «réel», «authentique», «vrai», et c'est dans ce sens que Lyell a utilisé le mot dans ses publications.

Un des commentaires les plus précis (mais pas toujours exacts) sur les pensées de Lyell est celui du paléontologue américain Stephen Jay Gould. Il sépare correctement le concept d' uniformitarisme en deux sens différents: l' uniformitarisme méthodologique (des lois et processus de la nature) et l' uniformitarisme théorique (de l'intensité des processus et de l'état de la Terre).


Blue-circle-target.png Lyell et Darwin

  • Lorsque Charles Darwin s'est embarqué sur le Beagle , il a emporté avec lui un livre écrit par Charles Lyell: Principles of Geology . Dans le livre, Lyell a plaidé pour le gradualisme (ou l'uniformitarisme), l'idée que les processus géologiques actuels peuvent expliquer l'histoire de la Terre. 

Il y avait encore un problème supplémentaire que Lyell et Darwin ont perçu: les géologues `` catastrophistes ont interprété les non-conformités des lits fortement pliés recouverts par des lits pratiquement horizontaux à la suite d'un mouvement fort et brusque qui a affecté les matériaux inférieurs et s'est terminé brusquement, sans affecter la couches supérieures.  Lyell a insisté sur le fait que la brutalité apparente du changement de rythme était le résultat d'une rupture du registre, une interruption de la sédimentation qui n'a laissé aucun enregistrement géologique pendant un certain laps de temps.


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